Beyond Pluto: NASA katselee New Horizons Probe: n etäisiä kohteita

New Horizons Probe lentää ohi Pluton

Taiteilijan vaikutelma NASAn New Horizons -luotaimesta, joka lensi Pluton ohi 15. heinäkuuta 2015. Operaation virkamiehet etsivät parhaillaan esineitä, joissa avaruusalus voisi vierailla tämän historiallisen kohtaamisen jälkeen. (Kuvan luotto: Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute)



Pluto ei ehkä ole linjan loppu kaukaiselle NASA-avaruusalukselle.

NASAn Hubble -avaruusteleskooppi havaitsi muutamia esineitä, joita New Horizons -luotain voisi tutkia sen jälkeen, kun se zoomaa Pluto -järjestelmän ohi odotetulla lentämisellä 14. heinäkuuta 2015. Lähetystyöryhmän jäsenet arvioivat ehdokkaita saadakseen paremman käsityksen kiertorataansa - vaikea tehtävä, joka voi kestää muutaman kuukauden.





'Toivomme tietää ennen vuoden loppua, ja pidämme sinut ajan tasalla heti, kun olemme tehneet päätöksen siitä, onko saavutettavia kohteita - toivomme sitä varmasti', New Horizonsin päätutkija Alan Stern, Lounais -tutkimuslaitoksen Planetary Science Directorate Boulderissa, Coloradossa, kertoi tiedotustilaisuudessa elokuun lopussa. [ New Horizonsin lento Plutoon kuvina ]

Pitkä matka

New Horizons käynnisti tammikuussa 2006 700 miljoonan dollarin tehtävän tutkia Plutoa ja sen viittä tunnettua kuuta. Mittapään lennon pitäisi palata ensimmäiseen lähikatseluun kääpiöplaneetta , joka on niin kaukainen ja hämärä, että se pysyy salaisuuden peitossa yli kahdeksan vuosikymmentä sen löydön jälkeen vuonna 1930.



`` Kaikki mitä tiedämme Pluto -järjestelmästä, mahtuu todennäköisesti yhdelle paperille '', Stern sanoi ja lisäsi, että New Horizonin havaintojen pitäisi tarjota '' tieteen moninaisia ​​etuja ''.

Mutta New Horizons -tiimiä ei ole koskaan kiinnitetty pelkästään Plutoon. Stern ja hänen kollegansa valmistautuvat myös mahdolliseen laajennettuun tehtävään, joka lähettäisi New Horizonsin tutkimaan toista kohdetta Cooper -vyö - kylmien kappaleiden rengas Neptunuksen kiertoradan ulkopuolella, johon kuuluu Pluto.



Kuiperin vyöhykkeen (KBO) löytäminen tutkittavaksi on kuitenkin osoittautunut haastavaksi.

'Nämä ovat esineitä, jotka ovat paljon pienempiä kuin Pluto, ja luultavasti paljon alkeellisempia niiden kemian ja ulkonäön suhteen', Stern sanoi. 'Nämä ovat esimerkiksi maakuntien kokoisia esineitä, eivät planeettojen kokoisia. He ovat hyvin heikkoja. '

Itse asiassa lähetystieteilijät ovat käyttäneet noin neljä vuotta etsimässä Pluton jälkeisiä kohteita käyttämällä joitain maailman suurimmista maanpäällisistä kaukoputkista. Metsästys löysi joitakin KBO: ita, mutta yksikään niistä ei ollut New Horizonsin polttoaineen ulottuvilla, Stern sanoi.

Joten joukkue haki aikaa Hubblelle, joka kiistellään aina kuumasti. Kesäkuussa tutkijat saivat tarkkailuaikaa 200 Hubble -kiertoradalla.

Hubble -avaruusteleskoopin kuva Plutosta on kaikkien aikojen yksityiskohtaisin.

Mahdollisuuksia New Horizonsille

Hubble -haku on valmis, ja New Horizons -tiimi tutkii nyt kaukoputken tietoja.

'Hubble on tehnyt uskomattoman hyvää työtä ja tuottanut kirjaimellisesti satoja kuvia siitä taivaanosasta, josta olemme löytäneet joitakin ehdokkaita', Stern sanoi. `` Emme tiedä, ovatko kukaan heistä polttoaineemme ulottuvilla, emmekä pysy vielä muutaman kuukauden ajan, koska meidän on seurattava heitä niiden liikkuessa kiertoradallaan. ''

New Horizonsin polttoaineen ulottuvuus on ilmeisesti hieman suurempi kuin koettimen käsittelijät olivat alun perin kuvitelleet. Tänä kesänä tehty liikeradan korjauspoltto oli niin tarkka, että tammikuussa suunniteltu uusi mahdollinen palovamma ei ole välttämätön, operaation virkamiehet sanoivat.

'' Tämä on hyvä merkki toivotulle Kuiper Belt -lennoillemme, koska jokainen peruutettava poltto säästää vähän polttoainetta ja tekee Kuiper Belt -operaation toteutettavammaksi '', Stern kirjoitti tehtävän päivitys viime kuukausi.

New Horizons on ollut lepotilassa 29. elokuuta lähtien. Se herää 6. joulukuuta aloittaakseen valmistautumisen Pluton lentoon, joka virallisesti alkaa tammikuussa, tiimin jäsenet sanoivat. (Heinäkuun 15. päivän tapahtuma on kuukausia kestävän kohtaamisvaiheen lähin lähestymistapa.)

Seuraa Mike Wallia Twitterissä @michaeldwall ja Google+ . Seuraa meitä @Spacedotcom , Facebook tai Google+ . Alunperin julkaistu Space.com .